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Nave espacial israelense não consegue pouso lunar privado

Mas após tentativa fracassada de pouso do módulo de aterragem Beresheet, outras naves privadas devem tentar a façanha nos próximos 18 meses

Concepção artística de Beresheet na superfície da Lua. Crédito: Oshratsl Wikimedia (CC BY-SA 4.0)

Beresheet, uma modesta espaçonave israelense que tinha o audacioso objetivo de fazer uma aterrissagem suave na Lua, chegou perto de sua meta mas fracassou na quinta-feira. A sonda caiu na superfície lunar depois que problemas no motor e na comunicação ocorram pouco antes do pouso planejado. O veículo, projetado por uma organização israelense sem fins lucrativos chamada SpaceIL, teria sido a primeira espaçonave privada a fazer um pouso lunar – e teria feito de Israel o quarto país a fazê-lo, depois dos EUA, da antiga União Soviética e da China.

“Bem, nós não conseguimos, mas definitivamente tentamos”, disse Morris Kahn, presidente da SpaceIL, durante uma transmissão ao vivo da tentativa de pouso. “Eu acho que a crealização de chegar onde chegamos é realmente tremenda. Acho que podemos nos orgulhar.

A espaçonave de US$ 100 milhões da Beresheet não era um projeto do governo israelense. Ela foi financiada, construída e operada através dos esforços da SpaceIL. Essa foi a primeira de várias tentativas de pouso na Lua com financiamento privado previstas para os próximos anos – parte de uma potencial nova “corrida da espacial” internacional, à medida que tanto as potências globais quanto as empresas privadas disputam a volta ao vizinho mais próximo da Terra.

“Eu acho que todo mundo meio que percebe que isso é algo difícil, uma coisa muito desafiadora para se tentar”, disse antes da tentativa de pouso Bruce Pittman, cuja empresa trabalha para a NASA e é vice-presidente sênior e oficial sênior de operações da Sociedade Espacial Nacional. “Há outras equipes avançando, com tanto ímpeto – todos terão a oportunidade. Só espero que pelo menos uma das tentativas de curto prazo, das cinco ou seis que devem acontecer nos próximos 12 a 18 meses, seja bem-sucedida.”

O começo de Beresheet

“Beresheet é uma palavra bíblica, a palavra hebraica para o livro de Gênesis”, disse o co-fundador do SpaceIL, Yonatan Winetraub, em uma entrevista anterior. “Isso também significa ‘no começo’. Foi proposto pelo público e selecionado pelo voto nacional [israelense]. O nome captura a essência da missão: um esforço de base, de baixo para cima, que é apenas o começo ”.

Embora tenha sido lançado em fevereiro, num lançamento de um foguete SpaceX Falcon 9 que carregava um satélite de comunicações indonésio e uma carga aérea da Força Aérea dos EUA, a jornada de Beresheet começou propriamente em uma noite fatídica em 2010. Foi quando três jovens israelenses – Winetraub, Yariv Bash e Kfir. Damari – ponderaram sobre uma missão particular na Lua bebendo cervejas em um bar nos arredores de Tel Aviv. O trio fundou a SpaceIL como forma de competir pelo Google Lunar XPRIZE, um concurso que começou em 2007. O concurso prometia uma bolsa de primeiro prêmio de US$ 20 milhões para o primeiro jipe robótico privado que alcançasse a Lua e completasse uma série de objetivos, como percorrer 500 metros e enviar imagens de alta definição. Os três otimistas decidiram que tinham uma chance de ganhar. “Quão pouco sabíamos então”, disse Winetraub. “Nós estávamos sentados naquele bar em 2010, pensando em como seria chegar na Lua.”

Em 2011, após uma breve apresentação sob convite da Agência Espacial Israelense, os fundadores da SpaceIL foram abordados por alguém que estava assistindo na platéia. “Essa pessoa veio até nós e disse: ‘Vocês tem algum dinheiro?’ e nós apenas olhamos um para o outro – a resposta foi obviamente ‘Não’ ”, recordou Winetraub. “Ele disse: ‘Venha ao meu escritório; Vou te dar um cheque de 100 mil dólares. Ele deu muito mais desde então. ”Essa pessoa era Kahn, um bilionário israelense que mais tarde se tornou o presidente do SpaceIL. Com a ajuda de Kahn, a organização atraiu mais doações pesadas, como uma contribuição de US$ 16,4 milhões do bilionário americano da área de cassinos Sheldon Adelson.

“Buscar alcançar a Lua demonstra as habilidades mais fortes de Israel”, disse Kahn anteriormente. “Ousamos sonhar – inovação, desejo, curiosidade e complexidade fazem parte de nosso DNA, e esse projeto tem tudo isso. Eu quero que a geração mais jovem fique entusiasmada e interessada no espaço, assim como o programa Apollo fez pelos Estados Unidos.” Desde os primórdios, esse espírito impulsionou o planejamento do SpaceIL, o qual, segundo seus membros, tem sido centrado na educação e na educação ao invés de lucro.

O Beresheet de 1,5 m de altura carregava uma pequena cápsula do tempo de artefatos culturais para preservação a longo prazo na superfície lunar quase estática. Ele também tinha retrorreflectores a laser fornecidos pela Nasa, que podem ser usados ​​por outras naves espaciais dentro ou perto da órbita lunar para medição precisa e metrologia. No caminho da Beresheet até a superfície, um magnetômetro construído pelo Instituto Weizmann de Ciência pretendia escanear o terreno desolado abaixo, coletando novos dados sobre o campo magnético da paisagem que poderia ajudar a desvendar as origens e a história mais profundas da Lua.

A corrida continua

No final, a SpaceIL – e todos os seus concorrentes – não conseguiram ganhar o Google Lunar XPRIZE, que cancelou a competição no ano passado depois que ninguém conseguiu completar o desafio dentro do prazo (originalmente em 2014 e, posteriormente, em 2018). Apesar de nunca ter recebido os US$ 20 milhões, o XPRIZE estimulou uma considerável corrida privada lunar e distribuiu prêmios menores no valor de mais de US$ 5 milhões ao longo do caminho. “Estamos orgulhosos que o Google Lunar XPRIZE, embora não tenha sido reivindicado, estimulou uma diversidade de equipes de todo o mundo a perseguir e continuar buscando planos tão ambiciosos que foram considerados impossíveis quando lançamos a competição pela primeira vez”, disse Chanda Gonzales-Mower, vice-presidente de operações de prêmios da fundação.

Vários ex-competidores da XPRIZE permanecem dedicados a enviar suas próprias plataformas robóticas para a Lua em um futuro próximo, mais notavelmente as equipes Astrobotic e Moon Express, baseadas nos EUA, assim como a empresa japonesa ispace. A SpaceX está planejando enviar um artista japonês e oito tripulantes adicionais ao redor da Lua na cápsula Dragon da empresa já em 2023, e outra novata na área aeroespacial, a Blue Origin, está desenvolvendo uma sonda lunar resistente. No reino mais elevado dos Estados-nação, os EUA, a Europa, a China, a Rússia, a Índia, o Japão e a Coreia do Sul têm programas de exploração lunar apoiados por contratos generosos com grandes empresas aeroespaciais. (A SpaceIL, por sua vez, fez uma parceria com a Israel Aerospace Industries para produzir quase clones da Beresheet para clientes interessados ​​em potenciais incursões interplanetárias futuras.)

“Estamos passando por uma mudança de paradigma no setor aeroespacial”, disse Pittman. “O que é tão excitante e assustador para muitas pessoas é que as regras do jogo estão mudando dramaticamente. A maneira padrão como você fez as coisas – governo liderado, indústria segue – todas essas regras estão mudando fundamentalmente, e eu pessoalmente acho que isso é realmente uma grande coisa.”

Lee Billings, Clara Moskowitz